A finales de los años 90, los investigadores pudieron identificar el gen que causa la narcolepsia en el cromosoma 12. El gen permite que las células del hipotálamo (la parte del cerebro que regula el rendimiento del sueño) acepten comunicaciones de otras células.

¿Qué causa la narcolepsia?

causas de la narcolepsiaCuando este gen es atípico, las células no pueden comunicarse adecuadamente y, en consecuencia, se desarrollan patrones anormales de sueño que en extremo se convierten en Narcolepsia severa.

Lamentablemente, la pregunta «¿Cómo se contrae la narcolepsia? sigue siendo un misterio, aunque varias líneas de investigación actuales están demostrando un mayor potencial para comprender las causas de la narcolepsia, así como señalar hacia una cura.

Esta investigación se está inclinando hacia el manejo de ciertas sustancias químicas naturales en el cerebro (llamadas neurotransmisores) que no mantienen adecuadamente los límites entre el sueño y la vigilia.

Ligeramente complicado esto es la evidencia que indica que el estrés, la ansiedad y otros problemas emocionales y ambientales también pueden desencadenar el inicio de la narcolepsia.

10 Causas de la Narcolepsia

Se cree que las personas con narcolepsia tienen niveles bajos de una proteína cerebral llamada hipocretina (también conocida como orexina).

Esta proteína controla la vigilia y sin ella, las personas tienen dificultad para mantenerse despiertas. No se sabe con certeza por qué algunas personas tienen niveles bajos de hipocretina.

Por lo tanto los científicos piensan que esto podría ser el resultado de lo siguiente: mutaciones genéticas de un gen del sueño, antecedentes familiares, infecciones, lesiones cerebrales, contacto con sustancias tóxicas (por ejemplo, pesticidas) y enfermedades autoinmunes (por ejemplo, artritis reumatoide).

En una persona sin narcolepsia, el sueño con movimiento ocular rápido (MOR) sólo ocurre cuando esa persona ha estado dormida por algún tiempo.

El sueño REM es parte del ciclo normal del sueño. En una persona con narcolepsia, el sueño REM puede ocurrir en cualquier momento, incluso cuando la persona está despierta.

El bajo nivel de hipocretina en el cerebro es probablemente lo que causa que una persona con narcolepsia entre al sueño con movimiento ocular rápido (MOR) durante el día.

Esto puede ser muy preocupante porque los músculos de una persona en el sueño REM también están paralizados. Por lo tanto, una persona con narcolepsia podría estar de pie despierta en un momento y caer al piso dormida al siguiente.

Entonces, ¿qué causa exactamente la narcolepsia? Aunque todavía no entendemos completamente esta condición, los investigadores creen que una combinación de factores puede jugar un papel aquí como son:

1. Niveles bajos de hipocretina

Casi todas las personas que sufren de narcolepsia y experimentan el síntoma de cataplejía tienen niveles muy bajos de un neurotransmisor conocido como hipocretina, que controla el sueño REM y promueve la vigilia.

Sin embargo, los niveles de hipocretina son típicamente normales en aquellos que sufren de narcolepsia sin cataplejía, esta es una de las principales causas de la narcolepsia.

2. Mal funcionamiento del sistema inmunológico

Cuando su sistema inmunitario está funcionando normalmente, libera anticuerpos que lo protegen destruyendo gérmenes y toxinas dañinas.

Pero, a veces, el sistema inmunológico ataca por error a las células y tejidos sanos. Esta respuesta defectuosa del sistema inmunitario se conoce como respuesta autoinmunitaria y se ha descubierto que desempeña un papel en la narcolepsia.

Algunas personas con esta afección producen anticuerpos contra la tribu, una proteína producida en la misma parte del cerebro que produce la hipocretina.

El sistema inmunitario entonces ataca las células cerebrales que tienen hipocretina, causando niveles bajos de este neurotransmisor.

3. Variación en un gen en particular

Los científicos han identificado muchos genes que pueden tener un impacto en su riesgo de contraer narcolepsia. El gen conocido como HLA-DQB1, que contiene las instrucciones necesarias para hacer que una proteína sea crítica para el funcionamiento de su sistema inmunológico, es especialmente importante.

Este gen pertenece a una familia de genes conocidos como el complejo del antígeno leucocitario humano (HLA, por sus siglas en inglés), que ayuda a su sistema inmunitario a diferenciar entre las proteínas producidas por gérmenes y las proteínas presentes en su propio cuerpo.

Muchas variaciones del gen HLA-DQB1 ocurren normalmente, lo cual permite que su sistema inmunológico responda a un rango de proteínas de organismos extraños.

Una variación conocida como HLA-DQB1 se ha relacionado fuertemente con la narcolepsia, especialmente cuando ocurre con cataplejía y niveles bajos de hipocretinas.

4. Historial Familiar

principales causas de la narcolepsia

Aunque la mayoría de los casos de narcolepsia ocurren en personas sin antecedentes familiares de la afección, alrededor del 10% de las personas que tienen narcolepsia con cataplexia tienen un pariente cercano que sufre de esta afección.

Se estima que las personas cuyos padres, hijos o hermanos tienen esta afección tienen un 40% más de probabilidades de desarrollarla en comparación con la población general.

5. Lesión cerebral

La narcolepsia algunas veces puede ser causada por una lesión cerebral traumática, un tumor cerebral o enfermedades como esclerosis múltiple o encefalitis que afectan el cerebro.

Esto sucede debido a lesiones y daños en áreas de su cerebro que son responsables de regular el sueño y la vigilia REM.

6. Infecciones como la gripe porcina

Se ha descubierto que las infecciones como una infección estreptocócica o la gripe porcina desencadenan la narcolepsia en algunas personas.

Los investigadores han encontrado una tendencia hacia niveles altos de anticuerpos contra el estreptococo, la bacteria responsable de la faringitis estreptocócica inmediatamente después de la aparición de esta afección.

Esto sugiere que el estreptococo y otras infecciones pueden desencadenar una respuesta autoinmune contra las neuronas de la hipocretina.

7. Cambios hormonales

Los cambios hormonales como los que se experimentan durante la menopausia o la pubertad pueden actuar como desencadenantes de la narcolepsia en algunas personas, que pueden ocasionar dormir repentinamente.

8. Estrés Psicológico

El estrés psicológico también puede desencadenar la narcolepsia en algunas personas. Un estudio observó la ocurrencia de eventos estresantes en la vida durante el año anterior al desarrollo de la narcolepsia y encontró que una proporción significativamente mayor de personas con narcolepsia informaron eventos estresantes que el grupo de control.

Las personas narcolepticas también le dieron mayor importancia a los eventos que reportaron en comparación con el grupo de control.

9. Interrupción abrupta de los patrones de sueño

Cambiar repentinamente los hábitos de sueño, ya sea debido al desfase horario, al trabajo por turnos o al cuidado de un bebé o de una persona enferma, también puede desencadenar la narcolepsia en algunas personas.

10. Toxinas Ambientales

toxinas ambientales causas de la narcolepsiaAlgunas investigaciones indican que la narcolepsia también puede ser desencadenada por toxinas ambientales. Los metales pesados, los herbicidas, los pesticidas y el humo de segunda mano pueden funcionar como desencadenantes.